Saturday, September 21, 2013

At the height of the Cold War, the US almost nuked ... itself. - How close the US came to an inadvertent nuclear detonation in 1961

The U.S. Air Force came perilously close to leveling a large part of North Carolina in a 1961 nuclear mishap, with a single toggle switch stopping an accidentally dropped bomb from detonating, newly declassified documents show.
A document published for the first time by the Guardian newspaper Friday details how narrowly the state escaped becoming ground zero for the inadvertent explosion after an H-bomb fell from the midair wreckage of a disintegrating bomber.
The accident happened on Jan. 25, 1961 -- mere days after the inauguration of John F. Kennedy, who as president had his own more publicized brush with the reality of nuclear detonation a year later during the flashpoint with the Soviet Union that was the Cuban Missile Crisis.

The document, which was previously obtained by the investigative journalist Eric Schlosser in a Freedom of Information Act request for his new book "Command and Control," shows an internal report describing the midflight disintegration of a B-52 bomber carrying two 4-megaton Mark 39 nuclear bombs, over 200 times more powerful than the weapon the U.S. dropped on Hiroshima in 1945.
While one of the nukes safely deactivated according to safety protocols, the other, according to the document, was unsuccessful in its fail-safe on the way to plummeting to the earth in rural North Carolina.
The only thing standing between the accident and a nuclear detonation: a single toggle switch.
"The unalterable conclusion is that the only effective safing (sic) device during airborne alert was the ready-safe switch," the report said.
The newly public document was authored on Oct. 22, 1969, by Parker F. Jones, nearly nine years after the accident, in an attempt to underscore the lack of seriousness the government had previously paid to it.
Jones supervised the safety department of nuclear weapons at the Sandia National Laboratories. He wrote long after the event to review the initial account of the accident by a U.S. physicist who had been involved with the Manhattan Project, the top-secret government-funded program that led to the world's first nuclear weapon.
In a case of life imitating art, Jones named his report “Goldsboro Revisited: Or, How I Learned to Mistrust the H-Bomb: Or, To Set the Record Straight,” a play on the subtitle of Stanley Kubrick’s 1964 film “Dr. Strangelove,” a satire on U.S. nuclear policies during the Cold War.
The incident in question is extensively covered in Schlosser's new book, which is an in-depth look into the history of the U.S. nuclear program.
According to the book, the North Carolina accident was just one of hundreds he documented, including another dangerously close incident that took place in Damascus, Ark., in 1980.
"One document I got through a Freedom of Information Act request listed more than 1,000 weapons involved in accidents, some of them trivial and some of them not trivial," he said in a recent interview with the political magazine Mother Jones.
In the book, Schlosser notes that “the United States has narrowly avoided a long series of nuclear disasters.”
Despite the close calls, however, he calls it a "remarkable achievement" that "of the roughly 70,000 nuclear weapons built by the U.S. since 1945," none have detonated inadvertently.
While significantly lower than at the height of the Cold War, a stockpile of over 2,000 operational nuclear warheads is still maintained by the U.S., according to the Federation of American Scientists, a group that works to prevent nuclear war.


  1. US nearly detonated atomic bomb over North Carolina – secret document...

    Exclusive: Journalist uses Freedom of Information Act to disclose 1961 accident in which one switch averted catastrophe.

    A secret document, published in declassified form for the first time by the Guardian today, reveals that the US Air Force came dramatically close to detonating an atom bomb over North Carolina that would have been 260 times more powerful than the device that devastated Hiroshima.

    The document, obtained by the investigative journalist Eric Schlosser under the Freedom of Information Act, gives the first conclusive evidence that the US was narrowly spared a disaster of monumental proportions when two Mark 39 hydrogen bombs were accidentally dropped over Goldsboro, North Carolina on 23 January 1961. The bombs fell to earth after a B-52 bomber broke up in mid-air, and one of the devices behaved precisely as a nuclear weapon was designed to behave in warfare: its parachute opened, its trigger mechanisms engaged, and only one low-voltage switch prevented untold carnage.

    Each bomb carried a payload of 4 megatons – the equivalent of 4 million tons of TNT explosive. Had the device detonated, lethal fallout could have been deposited over Washington, Baltimore, Philadelphia and as far north as New York city – putting millions of lives at risk......

  2. Comment les Etats-Unis ont échappé de peu à une bombe H...

    Un rapport déclassifié révélé par le Guardian montre qu'une bombe atomique a failli exploser en Caroline du Nord en 1961.

    Une bombe atomique américaine 260 fois plus puissante que celle d’Hiroshima a failli exploser en janvier 1961 en Caroline du Nord (Est des Etats-Unis), rapporte samedi le quotidien britannique The Guardian en citant un document américain «déclassifié».

    Selon le rapport secret sur cet événement, un bombardier B-52 s’est disloqué en vol le 23 janvier 1961, laissant échapper deux bombes Mark 39 à hydrogène au-dessus de Goldsboro, une ville de Caroline du Nord. «L’une des deux bombes s’est comportée exactement de la manière dont une bombe nucléaire est censée le faire» quand elle est larguée intentionnellement: «son parachute s’est ouvert et le processus de mise feu s’est enclenché», révèle le quotidien.

    «Un simple interrupteur à faible voltage fonctionnant comme une dynamo, a évité aux Etats-Unis une catastrophe» en empêchant la bombe d’exploser, a ainsi écrit Parker F. Jones, un ingénieur qui travaillait dans les laboratoires nationaux de Sandia, chargés d’élaborer les mécanismes de sécurité pour les bombes nucléaires. Auteur du rapport sur les événements qui a été écrit huit ans après, il a souligné que trois des quatre dispositifs de sécurité n’ont pas fonctionné.
    Des millions de vies en danger

    La catastrophe aurait pu affecter les villes de Washington, Baltimore, Philadelphie et même New York, mettant «des millions de vies en danger», note le quotidien. A l’époque, l’incident a donné lieu à d’intenses spéculations quant à sa gravité, mais les autorités américaines ont toujours nié que des vies américaines aient été menacées en raison de mesures de sécurité insuffisantes.

    «La bombe MK 39 Mod 2 ne possédait pas les mécanismes de sécurité appropriés pour un usage aéroporté à bord d’un B-52», conclut l’ingénieur dans ce rapport intitulé «Goldsboro revisité, ou comment j’ai appris à me méfier de la bombe H» - en référence au sous-titre du film de Stanley Kubrick, «Docteur Folamour». Ce rapport a été obtenu par le journaliste Eric Schlosser, qui a utilisé le Freedom of information act pour accéder à des documents encore secrets dans le cadre d'une enquête pour son livre sur la course à l'armement nucléaire, Command and Control.

    Des documents similaires obtenus par Schlosser montrent qu’au «moins 700 accidents significatifs et incidents impliquant 1.250 armes nucléaires ont été enregistrés entre 1950 et 1968» par le gouvernement.

  3. EEUU estuvo cerca de detonar una bomba atómica por accidente en 1961...Dos bombas de hidrógeno cayeron sobre la ciudad de Goldsboro desde un bombardero de las Fuerzas Aéreas estadounidenses...

    La aviación estadounidense estuvo a punto de detonar de forma accidental una bomba nuclear de cuatro megatones sobre Carolina del Norte (Estados Unidos) en 1961, según documentos desclasificados divulgados hoy por The Guardian.

    El 23 de enero de 1961, dos bombas de hidrógeno Mark 39 cayeron accidentalmente sobre la ciudad de Goldsboro desde un bombardero de las Fuerzas Aéreas estadounidenses, modelo B-52, que sufrió una avería en pleno vuelo cuando sobrevolaba ese estado norteamericano.

    Según la información publicada por el rotativo británico, cada uno de los dos explosivos que cayeron tenían una potencia 260 veces superior que la bomba lanzada contra Hiroshima (Japón) en 1945 y uno de ellos comenzó el proceso de detonación.

    Aunque el Gobierno de EE UU había reconocido anteriormente que se produjo ese accidente, nunca ha hecho público lo cerca que el artefacto estuvo de ser detonado por accidente y, en cambio, siempre ha negado que se hubieran puesto en peligro vidas de ciudadanos debido a fallos en los sistemas de seguridad.

    Al averiarse el avión, una de las bombas descendió del aparato de igual manera que si hubiera sido activada a propósito y fue un interruptor de bajo voltaje el que finalmente logró evitar que el artefacto explosionara y ocasionara, según The Guardian, una catástrofe de dimensiones monumentales......

  4. Nel 1961 gli Usa di Kennedy sfiorarono l'olocausto nucleare....

    In North Carolina, tre giorni dopo l'elezione di Kennedy, una bomba atomica cadde da un B 52 spezzato in volo: se non esplose fu solo per un piccolo interruttore che non si accese.

    Tre giorni dopo l’insediamento di John F. Kennedy alla Casa Bianca gli Stati Uniti arrivarono a un soffio dall’olocausto nucleare in North Carolina: solo un interruttore a basso voltaggio impedì a un ordigno atomico Marc 39 a idrogeno, sganciato per errore, di esplodere nelle vicinanze del villaggio di Faro provocando una carneficina potenzialmente peggiore di Hiroshima.

    Un documento ottenuto dal giornalista investigativo Eric Schlosser sulla base del Freedom of Indormation Act è stato pubblicato oggi sul sito americano del Guardian. La bomba sarebbe stata 260 volte più potente di quella che distrusse la città giapponese alla fine della seconda guerra mondiale. Il 23 gennaio 1961 un bombardiere B52 partito dalla base di Goldsboro si spezzò in volo e uno dei due ordigni che aveva a bordo funzionò esattamente come avrebbe dovuto funzionare una bomba a idrogeno in guerra: si aprì il paracadute e i meccanismi per dar via all’esplosione entrarono in funzione. Il disastro irrimediabile non ci fu solo perché un banale interruttore impedì la strage. Ogni bomba aveva un carico di 4 megatoni: se la bomba fosse esplosa il suo "fallout" radioattivo si sarebbe potuto depositare su Washington, Filadelfia, New York, mettendo a rischio la vita di milioni di persone......

  5. Zeitung: Atombombe wäre 1961 beinahe über Amerika explodiert...Katastrophe knapp verhindert...

    21.09.2013 · Nur knapp sind die Vereinigten Staaten 1961 einer selbstverschuldeten Katastrophe entgangen. Laut einem Zeitungsbericht wäre beinahe eine Wasserstoffbombe über North Carolina explodiert.

    Auf dem Höhepunkt des Kalten Krieges sind die Vereinigten Staaten offenbar nur knapp einer selbstverschuldeten Katastrophe entgangen: Beinahe wäre 1961 eine Wasserstoffbombe von der 260fachen Stärke der Hiroshima-Bombe nach einer schweren Flugzeugpanne über North Carolina explodiert, berichtete der britische „Guardian“ am Samstag unter Berufung auf ein kürzlich freigegebenes Geheimdokument der amerikanischen Regierung. Erst im letzten Moment habe ein Sicherheitsschalter die Explosion verhindert.

    Am 23. Januar 1961 brach den Angaben zufolge ein B-52-Langstreckenbomber der amerikanischen Luftwaffe bei einem Routineflug über der Stadt Goldsboro in der Luft auseinander. Die Maschine hatte zwei Atombomben an Bord; sie lösten sich und gingen auf die Erde nieder - ohne zu explodieren. In einer acht Jahre später vorgenommenen Untersuchung kommt der für die Regierung arbeitende Ingenieur Parker F. Jones allerdings zu dem Schluss, dass bei einer der beiden Bomben drei der vier Sicherheitsmechanismen, die eine ungewollte Explosion verhindern sollten, versagt hatten. Nur ein einfacher Sicherheitsschalter verhinderte demnach die drohende Katastrophe.
    „Wie ich lernte, der H-Bombe zu misstrauen“

    „Die Bombe MK39 Mod 2 verfügte nicht über die geeigneten Sicherheitsmechanismen für einen luftgestützten Einsatz“, folgerte Jones in seinem vertraulichen Bericht, den er mit trockenem Humor mit „Wiedersehen in Goldsboro oder: Wie ich lernte, der H-Bombe zu misstrauen“ überschrieb - in Anlehnung an Stanley Kubriks Kultfilm „Dr. Seltsam oder: Wie ich lernte, die Bombe zu lieben“.

    Die amerikanische Regierung hatte den Zwischenfall schon zuvor eingestanden - doch erst der Geheimbericht von 1969 bestätigt der britischen Zeitung zufolge, wie ernst die Lage tatsächlich war. Demnach brachte der Zwischenfall das Leben von Millionen Menschen in Gefahr. Großstädte wie Washington oder New York wären betroffen gewesen.

    Das Dokument wurde von dem amerikanischen Enthüllungsjournalisten Eric Schlosser bei Recherchen zu einem neuen Buch über den atomaren Rüstungswettlauf entdeckt. Um es zu bekommen, berief er sich auf das Gesetz zur Informationsfreiheit. Er warf der Regierung vor, der Öffentlichkeit die Gefahren durch unzulängliche Sicherheitsvorkehrungen verschwiegen zu haben, um ihre Atompolitik nicht zu gefährden: „Uns wurde gesagt, es sei unmöglich, dass diese Waffen versehentlich detonieren - und doch haben wir hier eine, bei der es beinahe passiert wäre“, sagte er dem „Guardian“.

    Nach Schlossers Recherchen verzeichnete die amerikanische Regierung zwischen 1950 und 1968 mindestens 700 „bedeutende“ Unfälle und Zwischenfälle, in die rund 1250 Atomwaffen verwickelt waren.


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